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Hay otra gran guerra comercial que comienza a calentarse (Japón y Corea del Sur) mientras todos se centran en Estados Unidos y China

La mayor parte del mundo político y económico está, comprensiblemente centrado en la guerra comercial entre Estados Unidos y China. Pero se está gestando otro conflicto comercial que también podría tener ramificaciones económicas globales: la lucha entre Japón y Corea del Sur.

Las tensiones han aumentado por las heridas de la Segunda Guerra Mundial y se han extendido a los controles de exportación, lo que podría dañar a la industria tecnológica y más. Si bien es más probable que haya una resolución en esta disputa que en el conflicto entre Estados Unidos y China, todavía hay preocupaciones políticas por todas partes.

Si bien el mundo se ha centrado comprensiblemente en la guerra comercial entre Estados Unidos y China, una disputa entre Japón y Corea del Sur, alimentada por el legado de la Segunda Guerra Mundial, amenaza con interrumpir las cadenas de suministro mundiales y el aparato de seguridad liderado por Estados Unidos en el noreste de Asia.  Las heridas de guerra se reabrieron en octubre, cuando la Corte Suprema de Corea falló a favor de permitir que las personas demanden a las empresas japonesas por daños en tiempos de guerra. En represalia, Japón anunció controles de exportación de materiales semiconductores especializados.

La retórica nacionalista se ha intensificado desde ambos lados. La protesta pública en Corea del Sur, que fue ocupada por Japón desde 1910 hasta 1945, es significativa. Ha habido dos casos de autoinmolación en protesta por las tácticas comerciales.

En medio del fervor jingoísta, los dos países han intercambiado golpes económicos. Japón y Corea del Sur se eliminaron mutuamente de sus respectivas “listas blancas” de exportación, agregando grandes obstáculos regulatorios al comercio bilateral.

Los principales aliados asiáticos de Estados Unidos incluso están tomando medidas en el ámbito de la seguridad. El mes pasado, Corea dejó un pacto conjunto de intercambio de inteligencia entre EE. UU. Y Japón, conocido como el Acuerdo General de Seguridad de Información Militar (GSOMIA), que intensificó aún más las tensiones.

Continuará una guerra de palabras en las próximas semanas, pero se espera que el comercio bilateral continúe con solo una interrupción marginal. La política está impulsando el desacuerdo, ya que el primer ministro japonés, Shinzo Abe, y el presidente de Corea del Sur, Moon Jae-in, determinarán el riesgo geopolítico y de mercado. Los dos líderes tienen poco que ganar políticamente retrocediendo, pero la actividad doméstica vacilante incentiva la evitación de la destrucción económica mutua.

Seúl está hirviendo. El sentimiento anti-Japón siempre presente, una reliquia de la ocupación de 35 años de Japón, se ha desbordado. Moon está atrapado entre el nacionalismo desenfrenado y una economía en decadencia.

La base de apoyo del presidente, la izquierda coreana, está firmemente a favor de una respuesta dura. La oposición política de Moon, por el contrario, ha criticado la reacción abiertamente “emocional” de Seúl. Con este telón de fondo, la decisión de abandonar el GSOMIA es un movimiento astuto. Moon apacigua a sus seguidores al escalar, pero también evita tensiones inflamatorias en el frente económico. Además, la decisión agrega presión a los Estados Unidos para mediar en la disputa.

Para Abe, hay pocos incentivos para capitular. El daño económico potencial está fuertemente sesgado hacia Corea, y la presión de la comunidad empresarial nacional permanece silenciada. Sin embargo, Abe, tomando una hoja del libro de jugadas de Trump, puede permitir que las tensiones disminuyan antes de aumentar la retórica antes de un aumento de impuestos en octubre para apuntalar el apoyo interno.

Abe cronometró la crisis inicial para que coincida con las elecciones de la Cámara Alta de Japón, con tensiones regionales que ayudan al partido del primer ministro a aferrarse a una escasa mayoría. Pero, en general, los incentivos de Abe se desvían del conflicto; El primer ministro no quiere que una disputa con el tercer socio comercial más grande del país interrumpa el crecimiento frágil.

Las crecientes tensiones amenazan un cuello de botella en la cadena de suministro mundial de productos electrónicos. Japón controla el 80% del suministro global de materiales semiconductores especializados. Por su parte, Corea produce el 70% de los chips de memoria del mundo y tiene una participación de mercado del 90% en OLED, una tecnología clave utilizada en televisores y monitores de computadora.

Por lo tanto, si la economía nacionalista de Trump y la fricción comercial aumentan, las empresas de Apple a Amazon enfrentarán una interrupción masiva del suministro. Una prohibición total de las exportaciones de componentes semiconductores podría hacer que los precios aumenten en un 50%. Los dispositivos desde tabletas y teléfonos hasta computadoras portátiles y enrutadores se verían afectados.

Pero un resultado tan desastroso probablemente no sucederá. Tal como están las cosas, los controles de exportación siguen siendo puramente administrativos. Tokio sostiene que las exportaciones serán aprobadas si se cumplen los estrictos procedimientos de solicitud. Samsung y SK Hynix, los gigantes de mil millones de dólares de Corea del Sur, pueden cumplir con requisitos razonables. Además, los productores coreanos de chips tienen en promedio un inventario de uno o dos meses para recurrir.

Incluso si los obstáculos administrativos se extienden más allá de un mes, el resultado será una reducción menor en la producción de semiconductores. A nivel mundial, la demanda de chips de memoria es baja y los niveles de inventario son elevados. De hecho, la industria en su conjunto bien podría recibir un shock de escasez de suministro, lo que aceleraría una reducción de inventarios y proporcionaría un soporte sostenible a los precios de los chips de memoria.

La expansión de la fricción comercial más allá de los semiconductores a “listas blancas” más amplias actuará como un obstáculo adicional para las exportaciones de ambos países en septiembre y octubre. Sin embargo, agosto probablemente verá una mejora en el comercio bilateral a medida que las empresas aumenten las importaciones antes de las cargas regulatorias.

La eliminación de la lista blanca significa que los importadores deben seguir un procedimiento de cumplimiento reforzado para cada venta de productos “estratégicos”, como materiales y ciertas piezas de automóviles. Esta es una barrera administrativa, no una prohibición o arancel absoluto. Corea era la única nación asiática en la lista blanca de Japón. Taiwán y Singapur, dos economías intensivas en tecnología y orientadas a la exportación, no sufren regímenes reguladores excesivamente onerosos.

A corto plazo, los riesgos de esta guerra comercial menos conocida son silenciados. Los políticos están sirviendo nacionalismo para los votantes, pero pragmatismo para las empresas. Una solución permanente a esta disputa solo se logrará mediante una reunión bilateral entre Moon y Abe. La reunión más temprana posible está a cuatro meses de distancia.

Mientras tanto, la retórica combativa asustará a los mercados, pero los inversores deben ignorar el ruido y centrarse en las medidas económicas, que siguen siendo moderadas.

Mirando más allá de la disputa actual, hay peligro. El relativo declive en la presencia asiática de los EE. UU. Y el ascenso de los partidos políticos revisionistas en Japón y Corea apuntan a un período prolongado de enfrentamientos continuos entre los vecinos del este asiático.

AEV/TS Lombard: grupo de investigación en economía e inversión que cubre China y el norte de Asia.