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La desigualdad en EE. UU está tomando el centro del debate público en las discusiones políticas

La desigualdad en EE. UU está en el centro del debate público en las discusiones políticas

El aumento de la desigualdad está ahora en el centro del debate público de Estados Unidos, que se cierne sobre casi todas las discusiones sobre políticas, desde el comercio hasta las tasas de interés, y es probable que tomen el protagonismo en las elecciones presidenciales de este año. Las aulas de Estados Unidos son un lugar donde la tendencia podría detenerse.

Un ejemplo lo constituye el nivel y la calidad de la educación primaria.  Por ejemplo, la escuela primaria en Crellin, Md., un pueblo de 260 personas, se encuentra en un sitio de carbón recuperado en los montes Apalaches. Además de leer, escribir y aritmética, los estudiantes pueden cuidar de pollos y corderos en el granero exterior. También aprenden sobre la contaminación probando agua del río cercano. Es un lugar lleno de calidez y curiosidad, y, como la mayoría de las familias que envían a sus hijos allí, no tiene dinero. “Quiero que tengan opciones”, dice la directora Dana McCauley de los niños a su cargo. La escuela ha ganado un reconocimiento generalizado por su programa de educación ambiental. Pero no hay dinero para los tutores, y los fondos para la academia de matemáticas de la escuela se han secado.

McCauley y su personal están luchando para dar a los niños de familias de bajos ingresos un mejor comienzo educativo. Eso puede conducir a cheques de pago decentes y una participación en una economía que se ha vuelto más orientada hacia las habilidades y el conocimiento. Pero debido a la forma en que se financia el sistema escolar de los Estados Unidos, a menudo perpetúa la desigualdad en su lugar. La realidad es que la escuela de McCauley tendría más recursos si los niños que fueron allí estuvieran mejor.

Maryland, uno de los estados más prósperos, pero también uno con bolsas de dificultades en lugares como Baltimore y áreas rurales como Crellin, está tratando de interrumpir este bucle en el que los sistemas escolares infrafinanciados producen adultos pobres. Se ha embarcado en lo que algunos expertos dicen que es una de las mayores reformas educativas intentadas por un estado en los últimos años, con un precio que se extiende a los miles de millones de dólares.

Las escuelas estadounidenses reciben la mayor parte de su dinero de las autoridades estatales y locales. Estos últimos normalmente dependen de los impuestos a la propiedad para aumentar los ingresos y pueden hacerlo más fácilmente en los barrios ricos. Es un sistema “único menteamericano”, dice Elaine Weiss, investigadora del Instituto de Política Económica. Y sus consecuencias distributoras son “únicamente malas”, dice. “Algunos niños, justo por donde nacen, tendrán mucho menos fondos”.

En la sesión legislativa de este año, los legisladores de Maryland están considerando una propuesta que aumentaría el gasto en educación de las autoridades estatales y locales, agregando $ 4 mil millones al año para fines de la década. El objetivo son los resultados educativos, y en última instancia los sociales y económicos, que son mejores y más justos.

La comisión que redactó el plan dijo que quiere transformar un sistema escolar con “brechas evidentes en el rendimiento estudiantil en función de los ingresos, la raza y otros subgrupos de estudiantes”. Menos de la mitad de los niños de kindergarten de Maryland ingresan a la escuela preparados para aprender, dijo la comisión, y las pruebas muestran que solo alrededor de un tercio de los estudiantes de secundaria del estado están “preparados para la universidad y la carrera”.

William Kirwan, jefe de la comisión y ex canciller de la Universidad de Maryland, llama a la subeducación de vastos segmentos de la población de Estados Unidos una “bomba de tiempo” que está “escondida a la vista”.

La propuesta de Kirwan se basa en una realidad que McCauley experimenta todos los días en Crellin: los niños entran a las aulas con problemas y no aprenderán mucho a menos que se aborden esos problemas. Se prevé el prekindergarten de día completo para niños de hasta 3 años de edad, una expansión de los centros de apoyo familiar y mejores salarios y carreras profesionales para los maestros. Las escuelas con una alta concentración de pobreza recibirían asesoramiento y servicios de salud.

El gobierno del estado de Maryland pagaría una parte del programa y desempeñaría un papel redistributivo, dirigiendo más dinero hacia las áreas más pobres, como el condado de Garrett, donde se encuentra Crellin. Para 2030, el gasto estatal aumentaría $ 2.77 mil millones por encima de la ley actual, mientras que el financiamiento local aumentaría en $ 1.23 mil millones.

Paul Edwards ha sido alcalde, maestro y entrenador en el condado de Garrett, donde su familia ha vivido durante cuatro generaciones, y ahora es comisionado del condado. Va a ser “muy difícil” encontrar el dinero para la propuesta, dice, porque Garrett recientemente aumentó los impuestos y le preocupa expulsar a los residentes y empleadores. Con las empresas que se trasladan a través de las fronteras en busca de costos más bajos o en áreas que tienen una fuerza laboral tecnológicamente calificada, mantener los empleos en las zonas rurales es una alta prioridad. También reconoce la otra cara: el mayor desafío para los nuevos negocios en el condado es encontrar a los trabajadores adecuados, y la educación es vital para eso.

El sindicato de educadores de Maryland, que respalda el plan de Kirwan, hace el mismo punto. Sostiene que la única forma de frenar el declive de la población en esos lugares es hacerlos atractivos para los empleadores, lo que significa tener un sistema escolar superior al promedio. El sindicato también dice que el Condado de Garrett obtendrá más dinero en ayuda estatal del que tiene que pagar de sus propios cofres.

El perfil del condado ilustra lo que millones de estadounidenses se están perdiendo, incluso después de una expansión económica de una década que dejó al país mejor en conjunto. El desempleo en Garrett es solo del 4.2%, pero los ingresos imponibles se encuentran entre los más bajos de los 24 condados de Maryland.

Si bien la desigualdad de ingresos en los EE. UU. Ha empeorado constantemente, la brecha de rendimiento entre los estudiantes ricos y pobres al menos ha dejado de aumentar, dice Bruce Baker, profesor de la Universidad de Rutgers que se especializa en financiamiento de la educación. “Supongo que de una manera modesta se podría llamar una victoria”, dice, pero tomará mucho tiempo y recursos dirigidos a los distritos más necesitados para reducir la brecha. “Algunos de estos estados están tratando de apoyarse mucho” contra la desigualdad, dice Baker. Pero “se apoyan contra una fuerza muy fuerte”.

Kirwan, de 81 años, dice que la mayoría de las personas de su edad se retiraron y dejaron batallas políticas a otros. Pero como educador de por vida, está preocupado, y no solo por su propio estado. “Tenemos estas terribles brechas de ingresos en Estados Unidos”, y las disparidades educativas las están empeorando, dice.

Anticipa una batalla campal mientras la legislatura estatal comienza a debatir el plan que lleva su nombre. “Quién sabe si vamos a cruzar la línea de gol”, dice Kirwan. Sin embargo, tiene la esperanza de que, si se aprueba, “será una gota de un guijarro en un lago que podría agitarse en nuestro país”.

AEV/