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La historia de la humanidad es una batalla contra los microbios: perdimos terriblemente antes de desarrollar vacunas para protegernos

Por Max Roser

El análisis que resumimos en esta sección corresponde al Dr. Ma Roser, que basa su estudio en datos e investigaciones sobre vacunación y la pandemia de diversos virus entre ellos coronavirus.

He aquí el resumen:

>Durante la mayor parte de nuestra historia estuvimos perdiendo terriblemente contra los microbios. Solo recientemente convertimos la batalla a nuestro favor. Las vacunas fueron un gran avance, como lo muestran los datos. Ahora en la lucha contra el coronavirus también, nuestra mayor esperanza es encontrar una vacuna efectiva.

Miles de millones de niños murieron a causa de enfermedades infecciosas. Eran la razón principal por la que la mortalidad infantil era tan alta: no importa dónde o cuándo nacieron, alrededor de la mitad murieron cuando eran niños. Observamos la evidencia de mortalidad infantil en los tiempos premodernos aquí.

Las epidemias recurrentes de gripe, sarampión, cólera, difteria, la peste bubónica y la viruela también mataron a gran parte de la población adulta. En pocos años, la Peste Negra mató a la mitad de la población de Europa. El mundo de hoy es obviamente muy diferente. Las enfermedades infecciosas son la causa de menos de 1 de cada 6 muertes, y a medida que el mundo avanzó contra los microbios, nuestras vidas se hicieron mucho más largas. La esperanza de vida se duplicó en todas las regiones del mundo y el promedio mundial es ahora de 73 años.

Fue la ciencia la que sentó las bases de nuestro éxito. Hace 150 años, nadie sabía de dónde provenían las enfermedades. O más precisamente, la gente pensó que lo sabían, pero estaban equivocados.

La idea ampliamente aceptada en ese momento era la teoría de la enfermedad ‘Miasma’. Miasma, según la teoría, era una forma de “mal aire” que causa enfermedades. La palabra malaria es testimonio de la idea de que ‘mal aria’ – ‘mal aire’ en italiano medieval – es la causa de la enfermedad.

Gracias al trabajo de varios médicos y químicos en la segunda mitad del siglo XIX, la humanidad aprendió que el aire no nocivo, pero los gérmenes específicos causan enfermedades infecciosas. La teoría de los gérmenes de la enfermedad fue el gran avance en la lucha contra el microbio. Los científicos identificaron los patógenos que causan las diferentes enfermedades y, por lo tanto, sentaron las bases para quizás la innovación técnica más importante en nuestra lucha contra ellos: las vacunas.

“La idea fundamental de una vacuna es la exposición deliberada a una versión relativamente inofensiva o muerta de un germen. El sistema inmunitario reconocerá y eliminará ese germen rápidamente si se encuentra nuevamente “, como lo expresa el desarrollador de vacunas Richard Moxon. El truco es que la forma ineficaz del patógeno no está causando la enfermedad, sino que se parece tanto al patógeno efectivo que provoca que el sistema inmunitario natural de nuestro cuerpo produzca los anticuerpos que destruyen ese patógeno. La sesión de entrenamiento que proporciona al cuerpo significa que nuestro sistema inmunitario reconocerá al invasor una vez que nos infectemos con el patógeno real más adelante en la vida. Nuestro sistema inmunitario puede reunir rápidamente lo que aprendió de la respuesta a la vacuna e inmediatamente comenzar a combatir el patógeno.

Las vacunas no son la única estrategia por la cual podemos avanzar contra las enfermedades infecciosas. Los antibióticos, el agua potable, una mejor vivienda, la higiene, el saneamiento y otros avances en la salud pública también son cruciales. Y vemos que ahora, en la pandemia de COVID-19, hay varios países que responden con éxito al virus sin la ayuda de una vacuna

Las vacunas protegen no solo la salud de la persona inmunizada sino también la salud de la comunidad. Si las tasas de vacunación son lo suficientemente altas, la transmisión de enfermedades infecciosas se interrumpe en la comunidad, lo que significa que incluso aquellos que no están vacunados obtienen protección.

La viruela fue uno de los peores asesinos de nuestra historia. El epidemiólogo Donald Henderson sugiere que, en los últimos cien años de su existencia, la viruela mató al menos a medio billón de personas.

Incluso más personas quedaron desfiguradas por la enfermedad por el resto de sus vidas. A pesar de todos los esfuerzos, la humanidad nunca encontró un tratamiento efectivo. Pero inventamos algo aún mejor: una vacuna, la primera vacuna en la historia .

La historia de la polio es similar, pero más reciente. Las epidemias de polio propagan el pánico en un momento que muchos hoy todavía pueden recordar. La polio es una enfermedad infecciosa, contraída principalmente por niños, que puede conducir a la parálisis permanente de varias partes del cuerpo. En última instancia, puede causar la muerte al inmovilizar los músculos respiratorios del paciente.

Los brotes recurrentes terminaron en 1955 cuando Jonas Salk finalmente desarrolló la vacuna contra la polio. Cuando se anunció el 12 de abril, se celebró como “más que un logro científico”, según el biógrafo de Salk, Richard Carter. La vacuna, escribe, “fue una victoria popular, una ocasión para el orgullo y el júbilo … la gente observó momentos de silencio, tocó las campanas, tocó la bocina, hizo sonar los silbatos de las fábricas, hizo saludos, … se tomó el resto del día libre, cerró sus escuelas o convocó a fervientes asambleas allí, bebió tostadas, abrazó a niños, asistió a la iglesia, sonrió a extraños y perdonó a los enemigos “.

El sarampión también fue un asesino importante durante muchos siglos. La OMS informa: “Antes de la introducción de la vacuna contra el sarampión en 1963 y la vacunación generalizada, ocurrían epidemias importantes aproximadamente cada 2 a 3 años y el sarampión causaba un estimado de 2.6 millones de muertes cada año”. El sarampión es a la vez muy mortal y extremadamente contagioso. Las estimaciones publicadas del número de reproducción básica (R0), el número promedio de casos secundarios que surgen de cada caso, varían de 3.7 a 203. 9

La viruela, la poliomielitis y el sarampión son solo tres de las enfermedades para las que tenemos vacunas. Ahora tenemos vacunas efectivas contra al menos 28 enfermedades. Seleccioné estas tres enfermedades porque nos protegen de enfermedades particularmente terribles. Y las vacunas contra la poliomielitis y el sarampión se destacan porque incluso los prototipos en las primeras etapas eran muy eficaces; La eficacia de muchas otras vacunas aumentó lentamente con el tiempo a medida que los investigadores hicieron ajustes que las mejoraron.

Cuando la humanidad logra un progreso muy sustancial, puede ser difícil entender cuáles fueron los problemas contra los que progresamos. Este es también el caso de las enfermedades prevenibles por vacunación. Las enfermedades infecciosas que una vez desfiguraron, dolieron, paralizaron y mataron a muchos de nuestros antepasados ​​han desaparecido tan lejos de nuestras vidas y recuerdos que algunos hoy pueden darse el lujo de ignorar o incluso evitar la vacunación.

Hoy, cuando nos enfrentamos a la pandemia de COVID-19, es la primera vez que muchos de nosotros experimentamos por una enfermedad infecciosa lo que nuestros antepasados ​​experimentaron en una amplia gama de ellos. Así como no tenían protección contra las enfermedades discutidas anteriormente, ahora nos enfrentamos a un patógeno para el que no tenemos tratamiento ni protección.

Y ahora, igual que en aquel entonces, nuestra mejor esperanza es la ciencia. Las respuestas de Corea del Sur, Vietnam y Alemania muestran que es posible combatir la enfermedad con éxito, pero para poner fin al sufrimiento que COVID-19 causa nuestra mejor esperanza es una vacuna contra el virus.

Nunca estuvimos mejor equipados para combatir un virus. El genoma fue secuenciado en dos semanas y desde entonces los científicos de todo el mundo han estado trabajando incansablemente para desarrollar la vacuna que ponga fin a la pandemia. Los primeros resultados de la vacuna desarrollada aquí en la Universidad de Oxford son prometedores.

Nuestra mejor estrategia en la antigua lucha contra los gérmenes es nuestro esfuerzo colaborativo basado en datos para estudiar el mundo que nos rodea y dentro de nosotros. Nuestra mejor estrategia es la ciencia>>

 

AEV/ por Max Roser