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La industria de pollos de Estados Unidos es acusada de conspirar para mantener bajos los salarios de trabajadores inmigrantes

Según una demanda, las compañías que producen más del 90% del pollo de Estados Unidos han conspirado para deprimir los salarios de una fuerza laboral en gran parte conformada por inmigrante en algunos de los trabajos más peligrosos del país de la industria.

El caso presentado la semana pasada se basa principalmente en entrevistas con ex empleados, y afirma que la conspiración se dio entre 18 compañías, sus subsidiarias y afiliadas y dos firmas consultoras, y que estas continúan haciéndolo hasta hoy. La demanda se presentó en nombre de tres ex trabajadores, pero se está en busca otros estatus de habilidades para cientos de miles de trabajadores, muchos de los cuales tienen habilidades lingüísticas limitadas y pocas posibilidades de empleo.

Desde 2009, los líderes de los departamentos de recursos humanos y de compensación de las firmas han celebrado reuniones secretas anuales en un hotel de Destin, Florida, para discutir el pago y los beneficios para los trabajadores de línea y mantenimiento en aproximadamente 200 plantas, según la denuncia ante el tribunal federal de Baltimore. Utilizando agencias de consultoría como intermediarios, dice la demanda, comparten información salarial detallada. Los gerentes de planta también cooperan, por ejemplo, llamándose entre sí cuando se anuncia una expansión para averiguar qué nuevos puestos pagarán.

Hace tres años, una demanda colectiva presentada por Maplevale Farm, un distribuidor de alimentos, acusó la fijación de precios habilitada por la empresa de datos con sede en Indiana Agri Stats Inc. Demandas de consumidores, distribuidores, cadenas de supermercados y compañías de alimentos.

El nuevo litigio está dirigido a 18 procesadores, incluidos Tyson Foods Inc., Sanderson Farms Inc., Mar-Jac Poultry Inc., Wayne Farms Inc., Perdue Farms Inc. y Pilgrim’s Pride Corp., sus subsidiarias y afiliadas, así como Agri Stats y Consultor de Pennsylvania Webber, Meng, Sahl and Co. Inc.

“No creemos que esta demanda tenga ningún mérito”, dijo Andrea Staub, una portavoz de Perdue, en un correo electrónico. “Nuestra filosofía de compensación es pagar salarios justos y, en algunos casos, superiores al promedio”. Tyson, Mar-Jac, Wayne y Sanderson declinaron hacer comentarios. Las otras empresas y consultores no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Por otra parte, la demanda busca daños no especificados, es más que dinero, dijo el abogado demandante. “Estos trabajadores son algunos de los trabajadores más vulnerables en los Estados Unidos”, George F. Farah, socio de Handley Farah & Anderson PLLC, una firma con sede en Washington que investiga casos contra corporaciones por motivos de justicia social. “No puedo pensar en un caso más importante que haya seguido en toda mi carrera”.

El pollo es la proteína más popular y más barata del país: los estadounidenses comerán aproximadamente 94.3 libras cada uno en 2019, según el Consejo Nacional de Pollos, y pagarán solo $ 1.90 por libra. Preparar toda esa carne es horrible y peligroso. Los trabajadores avícolas sufrieron enfermedades ocupacionales a un ritmo cinco veces mayor que otros trabajadores estadounidenses en 2013, según un informe de Oxfam de 2015, y el 72% reportó enfermedades o lesiones importantes relacionadas con el trabajo.

Encontrar personas dispuestas a hacer este trabajo se ha convertido en un desafío, como señaló un informe de la industria de 2018, y una aplicación más estricta de la inmigración lo ha hecho aún más difícil de lo habitual.

El 7 de agosto, agentes federales allanaron siete plantas de Mississippi, arrestando a 680 trabajadores indocumentados. Bajo el mandato del presidente Donald Trump, que se limitó a limitar la inmigración legal y eliminar por la fuerza a los residentes indocumentados, las investigaciones en el lugar de trabajo por parte del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas de EE. UU. Aumentaron a 6.848 en el año fiscal 2018 desde 1.691 el año anterior. Trump elogió las redadas de Mississippi como un “buen elemento disuasorio”.

Los demandados en el nuevo caso han empleado a cientos de miles de trabajadores, según la denuncia. Un trabajador puede estar expuesto adquirir enfermedades de animales vivos, accidentes con cuchillos afilados, movimientos repetitivos y una letanía de otros peligros. Oxfam encontró que los salarios promedian alrededor de $ 11 por hora, manteniendo a los empleados cerca o por debajo del umbral de pobreza.

La mayor parte del pollo del país proviene de una región concentrada en el sureste. Las plantas están tan cerca que cada compañía “posee y opera una planta de procesamiento de pollo que se encuentra a 28 millas de la planta de procesamiento de un competidor”, según la demanda. Eso debería hacer que el mercado laboral sea competitivo, con trabajadores capaces de pasar al empleador que mejor paga. En cambio, los posibles competidores se confabulan, según la demanda.

“Como un asunto antimonopolio puro, parece realmente fuerte, como si hubiera un patrón de coordinación en el control compartido sobre los salarios”, dijo Peter Carstensen, ex abogado antimonopolio del Departamento de Justicia y profesor de la facultad de derecho de la Universidad de Wisconsin.

Si bien las compañías han dicho que están pagando más y que ofrecen nuevos beneficios y mejores condiciones, los demandantes afirman que los aumentos salariales se compensaron con cambios en otros beneficios, como las primas de seguro médico más altas. Además, sus economistas encontraron que los salarios en las plantas de alimentos no avícolas.

AEV/Bloomberg