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El capitalismo está en crisis, y los líderes empresariales del mundo lo saben. Appelbaum propone más democracia.

The Economists ’Hour”, es un nuevo libro del periodista del New York Times Binyamin Appelbaum, ayuda a explicar cómo el capitalismo ha llegado hasta aquí.  Tras romper décadas de fidelidad al “capitalismo de los accionistas”, la Mesa Redonda de Negocios declaró que las corporaciones deberían servir a sus comunidades, así como a sus propietarios. Los escépticos lo descartaron como “señalización de virtud” para aplacar la izquierda antiempresarial. Pero, ¿qué pasaría si la Mesa Redonda señalara un punto de inflexión más amplio para reordenar la relación de Estados Unidos con el mercado libre? La discordia de principios del siglo XXI apunta hacia esa posibilidad.

La discordia de principios del siglo XXI en los Estados Unidos, Gran Bretaña y otros lugares apunta hacia esa posibilidad. Appelbaum rastrea la creciente influencia de los economistas y los valores que encarna su disciplina en la toma de decisiones del gobierno desde la Segunda Guerra Mundial. Milton Friedman, junto con John Maynard Keynes, el más influyente entre ellos, introdujo el concepto de capitalismo accionario en 1970.

En un contexto de guerra fría que enfrenta al capitalismo contra el comunismo, tanto demócratas como republicanos adoptaron las fuerzas del mercado como la forma de mantener la prosperidad y resolver los problemas sociales simultáneamente. Produjeron resultados mixtos. Los consumidores y dueños de negocios se beneficiaron más que los trabajadores sin habilidades especiales. Millones perdieron sus medios de vida debido a la competencia extranjera.

El comunismo soviético se derrumbó y el nivel de vida aumentó en el mundo en desarrollo. Sin embargo, la creciente integración con la economía global no detuvo la desaceleración a largo plazo del crecimiento de EE. UU. “La adopción de los mercados sacó a miles de millones de personas de todo el mundo de la pobreza extrema”, escribe Appelbaum. “Las naciones han estado unidas por los flujos de bienes, dinero e ideas, y la mayor parte de los 7.700 millones de personas del mundo viven vidas más ricas, saludables y felices como consecuencia”. Agrega: “Pero la revolución del mercado fue demasiado lejos. En los Estados Unidos y en otras naciones desarrolladas, ha sido a expensas de la igualdad económica, de la salud de la democracia liberal y de las generaciones futuras”.

Con un detalle impresionante, Appelbaum cataloga las formas en que la revolución llegó más allá de la política económica convencional. Cuando los estadounidenses se rebelaron contra la guerra de Vietnam, por ejemplo, los economistas abogaron por la superioridad de una fuerza totalmente voluntaria. Los voluntarios han luchado en todas las guerras desde entonces. Para sostener el auge de la década de 1960, los keynesianos ofrecieron un estímulo fiscal a partir de recortes de impuestos y aumentos de gastos. Para frenar la inflación, los Friedmanitas prescribieron una política monetaria estricta incluso a costa de una brutal recesión de principios de los años ochenta. Para impulsar el crecimiento estancado, los del lado de la oferta promovieron un recorte impositivo tras otro.

Lo que dice el autor ‘previsiblemente irracional’ que no debe hacer cuando el mercado de valores se debilita. América desreguló las aerolíneas y Wall Street en nombre de mejorar las opciones y competir internacionalmente. Soltó la aplicación de la ley antimonopolio y aplicó el análisis de costo-beneficio para las normas de salud y seguridad. Creó nuevos mercados para todo, desde la contaminación por lluvia ácida hasta las fluctuaciones de divisas. Envió a los economistas estadounidenses a influir en las elecciones de los gobiernos en el extranjero. Estos esfuerzos apuntaban a limitar las distorsiones impuestas por las elecciones políticas en la creencia de que los mercados eficientes producen mejores resultados para la sociedad en su conjunto. Los políticos podrían usar el gobierno para ayudar a las víctimas del mercado más adelante.

Como sucedió, las víctimas superaron los intentos de asistencia y las inversiones del gobierno en fuentes de prosperidad futura se redujeron. Grandes sectores de la sociedad se retrasaron económicamente, mientras que los mejor educados avanzaron y los más afortunados se dispararon por encima de todos los demás. “Algunas personas se hicieron ricas más allá de los sueños más salvajes de Croesus”, observa Appelbaum, “pero la clase media ahora tiene razones para esperar que sus hijos lleven vidas menos prósperas”.

La crisis financiera y la Gran Recesión descubrieron y exacerbaron esas consecuencias de manera que los 10 años de recuperación no se han borrado. El auge del populismo furioso sugiere que “la hora de los economistas” ha pasado.

El presidente Trump asumió el cargo prometiendo poner fin a la “carnicería” en el corazón industrial de Estados Unidos, aunque sus políticas fiscales y arancelarias no muestran signos de hacerlo. Tampoco el impulso por el Brexit sigue convulsionando la política británica.

Los opositores demócratas de Trump 2020 prometen intervenciones fiscales, de gasto y regulatorias para levantar a la clase trabajadora a expensas de las corporaciones y los ricos. Los propios líderes corporativos, como dejó en claro la Mesa Redonda, reconocen que algo tiene que cambiar. “El capitalismo básicamente no está funcionando para la mayoría de las personas”, como dice el gerente multimillonario de fondos de cobertura Ray Dalio . “Esa es la realidad”.

¿Qué podría hacer que funcione para más de ellos? Más allá de los pasos específicos, como mejores programas de redes de seguridad y sindicatos más fuertes, Appelbaum propone más democracia, es decir, más opciones de los líderes elegidos para elevar la equidad de sus electores sobre las eficiencias del mercado que celebran los economistas. “Los mercados son construidos por personas, para fines elegidos por personas”, concluye Appelbaum. “Y la gente puede cambiarlos y reconstruirlos”.

AEV/ The Economists ’Hour-Book