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La pandemia del Covid-19 podría llevar a algunas universidades del mundo al borde del abismo

Con la pandemia en todos los países del mundo la educación superior estaba en problemas incluso antes de la pandemia

Gran cantidad de prestigiosas Universidades en el mundo venían desarrollando inversiones millonarias en extensión y generación de datos para la ciencia, sin embargo, el coronavirus podría poner en grave riesgos estas expectativas. En efecto, el centro de ciencias de datos de la Universidad de Boston, que se completará en 2022, se elevará sobre la ciudad como una torre Jenga desigual, que proporciona 350.000 pies cuadrados de espacio. La Universidad de Reading en Gran Bretaña casi ha terminado un edificio de ciencias de la vida de 50 millones de libras esterlinas( $65m), diseñado para hacer más espacio para las asignaturas que están atrayendo a muchos estudiantes. La Universidad de Nueva Gales del Sur (unsw) en Australia ha bombeado más de 500 millones de dólares A (360 millones de dólares) en nuevas instalaciones, como parte de un proyecto destinado a empujarlo al top 50 de la clasificación mundial.

Si estos planes tenían sentido en un mundo donde los estudiantes cruzaban las fronteras en masa, hoy parecen no serlo. Las tres instituciones están considerando ahora recortes. Boston ha dicho que es probable que algún personal tendrá que ser despedido o desprendido. Reading ha anunciado que el 15% de los empleos a tiempo completo en la universidad están en juego. UNSW ya ha recortado el 8% de su personal y ha cerrado dos de sus ocho facultades. En las tres universidades se están esperando los planes para nuevas instalaciones.

El Covid-19 ha ejercido una enorme presión sobre todas las universidades. Pero los problemas están a punto de ser particularmente graves para aquellos en Estados Unidos, Australia, Canadá y Gran Bretaña que han llegado a depender de los estudiantes internacionales para llenar sus arcas. Ahora hay más de 5 millones de estudiantes de este tipo, en vez de 2m en 2000. En Australia, los estudiantes extranjeros proporcionan una cuarta parte de los ingresos de las. En Canadá, las tasas de matrícula para un título de ciencias en McGill, una de las mejores universidades del país, cuestan C$45.656 ($34,000) al año para un estudiante extranjero, en comparación con C$2,623 para un local.

Incluso antes de la pandemia, muchas de esas universidades estaban preocupadas por el empeoramiento de las relaciones con China, la mayor fuente de estudiantes internacionales. Y la educación superior en Estados Unidos, Australia y Gran Bretaña también se ha enfrentado a un creciente escepticismo de los gobiernos de tendencia conservadora sobre el valor de un título universitario. Los académicos, acostumbrados a las preguntas difíciles, ahora se enfrentan a uno existencial: ¿cómo sobrevivirán las universidades con muchos menos estudiantes en ellas?

El problema es que los campus son un excelente caldo de cultivo para el virus, y los estudiantes que viajan por todo el mundo son una buena manera de difundirlo. Un estudio de investigadores en Cornell encontró que, aunque el estudiante promedio de la universidad comparte clases con sólo el 4% de sus compañeros, comparten una clase con alguien que comparte una clase con el 87%. El potencial de propagación rápida de la enfermedad se mostró con la llegada de reclutas a Fort Benning, una base del ejército estadounidense. Cuando 640 llegó en primavera, sólo cuatro dieron positivo. Unas semanas más tarde, más de cien lo hicieron. Según el New York Times, unos 6.600 casos de covid-19 pueden estar vinculados a universidades estadounidenses.

El riesgo es que, más allá de la sala de conferencias, los jóvenes ignoren muchas restricciones. En julio, la Universidad de California, Berkeley, informó de un brote que involucraba 47 casos de covid-19, con la mayoría rastreados a fiestas en las fraternidades y hermandades. En ese momento, los administradores instaron a los estudiantes a mantener reuniones por debajo de 12 personas, a mantenerlas afuera, a permanecer al menos a seis pies de distancia y a cubrirse la cara; desde entonces han anunciado que todas las clases estarán en línea y sólo 3.200 de los 40.000 estudiantes de la universidad podrán vivir en el campus.

Incluso para los estudiantes que se mudan a sus dormitorios, una gran cantidad de enseñanza estará en línea. Un video de la Universidad Johns Hopkins promociona sus nuevos “estudios en el campus” para conferencias, la idea es que los estudiantes pueden participar en conferencias desde la seguridad de sus salas. Tales conferencias Zoom pueden acelerar una tendencia de larga duración. Los proveedores de educación en línea, como Coursera, no han revolucionado la educación superior, como se pronosticaba habitualmente a principios de la década de 2010. Pero han creado un nicho en el mercado, en su mayoría ofreciendo clases centradas en el negocio a los estudiantes mayores. En los últimos cinco años, un número cada vez mayor de universidades ha comenzado a ofrecer títulos en línea, a veces en asociación con “directores de programas en línea”. En Estados Unidos, se estima que un posgrado de cada tres estaba estudiando completamente en línea el año pasado, frente a uno de cada cinco en 2012.

En julio, la administración Trump renunció a los planes para rescindir las visas de estudiantes internacionales en universidades que se habían trasladado a la enseñanza exclusivamente en línea, después de desafíos legales de varias universidades, incluyendo Harvard y MIT. Pero más tarde ese mes anunció que los estudiantes de primer año no podrán entrar en el país si no tienen cursos en persona. Las embajadas y consulados han comenzado a abrirse, pero no está claro si podrán pasar por el atraso de visados.

Aun así, es probable que los próximos meses transformen la fortuna de muchas instituciones. Algunos se cerrarán por completo. Si la pandemia se prolonga, si no llega una vacuna o si el clima económico se vuelve particularmente malo, entonces las cosas se volverán aún más sombrías. Los políticos tendrán cosas más grandes en las que pensar que proteger a las universidades. Las dos primeras décadas del siglo XXI fueron de extraordinario crecimiento para las universidades de muchos países. Esa edad dorada ha terminado. •

AEV/Este artículo apareció en la sección de información de la edición impresa bajo el titular “Uncanny University”

 


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